Initiatives taken towards unhindered learning during unprecedented times of COVID-19

Correspondence between Priyansa Kumari (student at Xavier Institute of Social Service – Ranchi) and Aida Badaoui (étudiante à l’Université Mohammed Premier – Oujda)

Dear Aida,

During these unprecedented times of COVID-19, distance learning initiatives were adopted to guarantee that quality education continued unimpeded. New ways were found to include underprivileged children, who are often ignored. As was very well said by Nelson Mandela, ‘Education is the most powerful weapon which you can use to change the world’. This pandemic was an opportunity to turn our antennas towards the provision of uninterrupted quality learning. While schools might not be replaced, distance learning methods have the flexibility to complement existing education programmes in ways that effectively integrate those who would otherwise be neglected.

In the traditional education system, underprivileged children who cannot afford quality education are overlooked, but distance learning and online education should have opened doors for those children. Due to extended school closures, however, the COVID-19 pandemic has led to an increased risk of dropout, especially for vulnerable children and girls. According to UNICEF, tens of thousands of girls have been subjected to early and forced marriage since the beginning of the pandemic.

Despite this dire situation, the pandemic presents an opportunity to ‘build back fair’ by implementing a commitment to gender equity in and through education. In order to do so, girls must be prioritized in national education recovery plans, with fair access to distance learning and opportunities to develop digital skills. Unfortunately, providing education and even their children’s meals is not possible for many poor households. The impact of being out of school thus affects children mentally, socially and emotionally.

SDG 4 sets out to ‘Ensure inclusive and equitable quality education and promote lifelong learning opportunities for all’. We found ways to adhere to the aims of SDG 4 during this crisis, and various strategies aimed at sustainable education and fighting against inequality arose. Every child is born for great things that can be realized by providing them quality education. Some equitable solutions and strategies adopted to address the challenges of inclusive literacy included the provision of computers, tablets and smartphones to as many children as possible.

Various institutions addressed these issues by making use of WhatsApp. Students do not need extensive support to start using the platform and it is a very easy tool to use, through which they can receive regular plans, chapters to read, homework via messages, photos and voice notes, or explanatory videos on various topics. While this solution represents increased screen time, it also faced problems relating to internet bandwidth and usability as barriers to access to education. However, through the joint effort of UNICEF and other learning institutions, the flagship channels of various broadcasters were leveraged and curriculum with educational content was broadcast. Naturally, this has its drawbacks because contact between teachers and students is purely one-way. However, it can be used to teach less complex topics and to spread messages concerning health and knowledge to students.

Virtual classes and a virtual curriculum were thus rolled out. In public institutions such as libraries and community centres, the government has made arrangements to provide spaces for students to pursue education. They also stream content on government-run education channels, available free of charge on cable networks, DTH and over the internet. Teachers are responsible for reaching out to students and finding out if they face any difficulties accessing the services. While in villages and hamlets, NGOs and local bodies have set up shared spaces to access virtual material, there are still some students from tribal communities, coastal areas and migrant workers’ families who find it difficult to access these services. They need specific attention and preparation to be able to do so. Homeless families are visited by teachers from their children’s school every day with laptops, downloading lectures that were streamed the previous day. By bringing masks and sanitizers for all, they also took important safety measures.

The school authorities had to do a lot of persuading of parents to convince them to let their children continue lessons, as parents were apprehensive that their children might get COVID-19. These institutions should be commended for their efforts. Appropriate facilities such as covered learning spaces were provided to continue education without disruption. Various NGOs also rolled out mobile learning centres for children living in slum areas or on the street and who were not part of the formal education system, as well as a temporary learning centre to assist children in emergencies. In the former case, the idea was to provide these children with education because they were unable to go to school, and in the latter case, education kits were distributed in the facilities set up to assist the children in extraordinary situations to continue to learn. Some of these resources have been used to assist other groups during COVID-19 as well. Schools could implement either of these programmes for students who do not have the means of accessing any educational services from their homes.

I believe that many wonderful initiatives were taken by schools, NGOs and government bodies by using platforms that were widely available to all, such as radio and national television channels. Of course, teachers made additional efforts to compensate for the time lost, such as longer weekdays, changes to the weekends or holidays, restructuring and amending the academic calendar to accommodate extensions. It is incredibly difficult to regard this as a substitute for regular studies, but it is absolutely understandable that full-fledged classes could not proceed during these uncertain times. This should not, however, bring a complete full stop to learning during these unprecedented times.

Priyansa Kumari
22-Feb-2021, Ranchi

Chère Priyansa,

La situation au Maroc n’était pas très différente de la vôtre. La décision de cesser d’aller à l’école, prise par la plupart des gouvernements, et d’inviter la population à se réfugier chez soi, a généré une situation nouvelle, aussi inattendue que complexe. Face à une telle situation, personne ne s’attendait à un miracle en matière de qualité des apprentissages, puisqu’il a fallu passer du jour au lendemain d’un enseignement qui se déroulait intégralement dans l’enceinte de ce qu’on appelle l’école, à un enseignement entièrement à distance de celle-ci.

Il a fallu transformer tout un système éducatif, passer d’une configuration basée depuis des siècles sur l’accueil des élèves et des étudiants dans un espace dédié à l’apprentissage à une tout autre configuration, nouvelle pour chacun, où l’école devait se déplacer vers l’apprenant, dans son domicile. La distanciation physique entre enseignement et apprentissage, et le déplacement de l’école vers la maison induisent une situation trop complexe.

Le Maroc, comme la majorité des pays, ne disposait pas d’une stratégie préalable pour faire face à cette situation inattendue. En plus de cela, nous avions besoin de solutions « toutes prêtes » pour faire face à des besoins aussi énormes. Il fallait tout d’abord trouver un moyen utile qui puisse toucher une large population d’élèves, surtout dans les zones rurales et semi-urbaines, peu ou pas connectées à l’internet. Pour cela, le ministère de l’éducation nationale a pris des décisions marquantes, notamment la création de plusieurs plateformes pédagogiques.

A titre d’exemple, la plateforme est un système qui fournit des fonctionnalités importantes permettant aux enseignants de communiquer directement avec leurs étudiants et d’organiser des cours d’enseignement à distance à travers des classes virtuelles. Ces dernières permettent aux étudiants de s’impliquer dans le processus éducatif et ce à travers des exposés, des textes numériques ou des technologies audio ou vidéo.

A l’instar de l’enseignement scolaire, l’enseignement supérieur, pour sa part, s’est mobilisé pour lutter contre cette épidémie. Chaque université marocaine dispose de sa propre plateforme. Il est évident qu’aujourd’hui, les étudiants ont leur compte institutionnel qui leur permet d’accéder à ces plateformes, carrefour d’échange d’informations et de partage de documents. Les étudiants sont relativement initiés à ce genre de plateformes telles que Moodle ou Google Classroom.

En outre, les chaînes nationales (Attaqafia, Laâyoune, Arrabiaa) ont arrêté leurs programmes pour diffuser les contenus des différents cycles de l’enseignement.

Certains enseignants, avec les moyens du bord dont ils disposent, ont eu recours aux réseaux sociaux les plus utilisés dans le pays pour rester en contact avec leurs apprenants en utilisant Facebook ou plus particulièrement WhatsApp. Les canaux de communication habituels leur permettant de partager les documents avec leurs apprenants. Ils ont fait avec ce qu’ils avaient et ce qu’ils savaient. C’est la définition même du bricolage. Leur but était noble : prolonger les contacts avec leurs élèves et éviter le décrochage des apprenants.

Cependant, en dépit des résultats encourageants et probants obtenus, force est de constater que l’expérience de l’enseignement à distance au Maroc a montré quelques limites. D’ailleurs, Il fallait s’en douter, des ressources numériques produites dans l’urgence ne pouvaient pas respecter les exigences de qualité requises. Si nous y ajoutons le manque ou l’insuffisance de formation pédagogique des enseignants, couplés à une insuffisante maîtrise des outils numériques, les résultats de l’enseignement à distance étaient prévisibles.

La fracture numérique est non seulement présente du côté des enseignants, mais aussi du côté des apprenants qui n’ont pas les moyens financiers d’acquérir un smartphone, une tablette, un ordinateur ou une connexion Internet. La plupart des familles marocaines n’ont pas d’argent à dépenser pour les choses de première nécessité , encore moins pour une carte de recharge. Cette inaccessibilité a mis hors-jeu les élèves socialement vulnérables.

A 60 km de Rabat, la capitale politique, plus précisément dans les régions de Tiflet et de Sidi Allal el Bahraoui, un village sous-développé où les signes patents de pauvreté ne plaident pas en faveur d’un enseignement à distance, même l’enseignement présentiel dans ce monde rural paupérisé n’est pas adapté du fait du mauvais état de plusieurs écoles et salles de classes, des ensembles scolaires très mal entretenus.

Plusieurs familles de petits agriculteurs se sont dites incapables d’assurer l’enseignement à distance, ainsi l’exemple d’une mère de famille, veuve et aux ressources limitées, interrogée par un site d’information au Maroc, demande aux autorités locales de contribuer davantage au développement de la région.

« Je manque de presque tout. L’année dernière, mes enfants ont souffert du manque de transport scolaire qui n’a pas bien fonctionné. Comment voulez-vous que, moi analphabète, je puisse aider mes enfants à s’instruire à l’aide d’Internet. C’est impossible, a-t-elle lancé. »

Plusieurs autres paysans ont invité les membres du gouvernement à venir constater d’eux-mêmes leurs pénibles conditions de vie.

Proposer un enseignement à distance aux élèves de parents pauvres issus du monde rural est une absurdité. De plus, proposer également un enseignement présentiel dans des écoles rurales démunies d’eau, de savon, de toilettes et d’électricité est une aberration.

Il a, en outre, été constaté que les écoliers, les collégiens et les lycéens n’avaient pas l’habitude d’exploiter ce nouveau mode d’apprentissage à distance. Ils se retrouvent bombardés de ressources numériques et ne savent à quel saint se vouer, notamment si les parents sont incapables de leur venir en aide. Et la plupart du temps, les élèves utilisent l’internet dans des domaines sans rapport avec l’éducation et ignorent la responsabilité qui leur est donnée en l’absence d’orientation et de supervision des enseignants.

L’échec de l’enseignement à distance est patent, comme le prouve la décision gouvernementale de ne considérer comme effectif que l’apprentissage effectué avant la fermeture des écoles survenue le 14 mars 2020 pour passer l’examen du baccalauréat.

Enfin, nous estimons que cette pandémie du Coronavirus devra nous servir de leçon et nous préparer à d’éventuels risques à l’avenir et permettre aux enseignants et aux apprenants de se familiariser avec ces nouveaux modes d’enseignement afin de surmonter les difficultés qui peuvent surgir inopinément.


Aida Badaoui
26-FEV-2021, Oujda

Dear Aida,


Thanks a lot for writing such an insightful letter, it gave me many insights into the repercussions of COVID-19 for education and the steps taken to tackle the pandemic in Morocco. You not only addressed the steps taken to provide uninterrupted learning but also possible shortcomings.

In India, during the COVID-19 pandemic, immediate interventions included moving the teaching process online through various platforms such as Microsoft Teams and Google Classroom, or performing online tests using Proctor and developing material appropriate for remote learning. Transitioning to this ‘online mode’ has, however, been fraught with lot of difficulties and challenges. Restricted internet connectivity, lack of uninterrupted power supply, ill-equipped teachers, lack of a comprehensive monitoring system, difficulties replicating the rapport between teachers and students in an online environment, bridging the impersonal experience of online space, are just a few of the issues. This pandemic accelerated education inequality. As for people who were able to afford it, they bought a lot of electronic goods such as tablets, smartphones and learning pods, while a lot of underprivileged people were unable to access them. Here, in every government school across India, we also have a midday meal scheme, where children who go to school are given a nutritious diet to promote their holistic growth. This came to halt and had a lot of ill effects on children’s health. Going to school also helps them to make friends and grow socially, or allows parents to work during the day while their children are at school.

This pandemic increased the screen time of children and university students through the online mode of learning. There are benefits and drawbacks of taking online courses. Student mental health has improved in schools that delivered engaging online courses, as well as co-curricular events and daily peer-to-peer contact. However, it has also become monotonous for some, resulting in an increase in anxiety and hyperactivity among children. There have been a few suicide cases in India because bright minds from underprivileged backgrounds were unable to access online education due to lack of funding. This caused a lot of anxiety and mental strain, as they were unable to keep up with the curriculum.

This led the government and some NGOs to explore the concept of ‘Each one, Teach one’, coined by Dr Frank Laubach. The idea behind the motto is that ‘if underprivileged students cannot come to education, education must go to them’ as Swami Vivekanand explained. It gave the opportunity to many promising young people in India to serve as part-time teachers for children from low-income communities. When conventional teaching methods are used online, they can jeopardize the effectiveness of teaching. If one considers the effects of COVID-19 in India, it is estimated that 320 million learners are affected. India is one of the countries that has been impacted in a variety of ways. Despite the obstacles, India has shown its commitment to supporting the education of its future generations. It is no secret that a good education has the power to change the life and future of an entire nation. The growth of education is parallel to the future of our country.

Priyansa Kumari
2-March-2021, Ranchi

Chère Priyansa,

A la suite de notre récente conversation, je tiens à vous remercier chaleureusement pour les informations capitales que vous avez bien voulu me fournir.

La pandémie de la COVID-19 a bouleversé nos vies. Au Maroc comme en Inde, elle a contribué à élargir le fossé entre la classe aisée et les classes défavorisée, sans oublier l’impact psychologique négatif du confinement observé sur les élèves. Heureusement, cela n’est pas allé ici jusqu’au suicide. Peut-être est-ce dû au fait que le Maroc est un pays islamique et que le suicide est l’une des interdictions majeures de l’islam, sinon la situation aurait été catastrophique.

Avec l’avancement et le développement des technologies et de la communication, la formation à distance est devenue une nécessité urgente, notamment en temps de crise, comme la propagation d’épidémies et de virus qui nécessitent une distanciation sociale. C’est l’ère de la transformation numérique de l’éducation malgré tout le monde.

Cette crise ne sera peut-être pas la dernière, Dieu seul le sait, mais les scientifiques, surtout les spécialistes du climat, s’attendent à d’autres crises encore plus graves. Les gouvernements seront mis au défi de prendre les précautions adéquates pour que l’école soit mieux préparée à ces situations. N’est-ce pas le moment opportun pour que le monde retienne les leçons des erreurs, et avance vers un destin meilleur en appliquant le concept de l’humanité apprenante ? Il n’est jamais trop tard pour mieux agir.

Aida Badaoui
3-Mars-2021, Oujda