Has the pandemic set back the movement for reducing inequality?

Correspondence between Ishaany (student at National Law University – Delhi) and Fatima Zahra (étudiante à l’ Université Mohammed Premier – Oujda)

Dear Fatima,

How are you? I hope you and your family are doing well. From our last conversations together, I hope that your studies are going well too. Social Management and Mediation seems to be one of the most unique fields of study that I have encountered, and I must confess that I am quite jealous that you have been able to attend offline classes. Unfortunately, I have not been able to even visit my campus as the situation in India with regards to the pandemic is far too unsafe for offline classes to even be an option.

The entire year of 2020 was consumed by the pandemic and it seems that the first few months of the year 2021 will be swallowed up by the effects too. In India, the safety precautions are still in force. Things have been slowly and steadily returning to ‘normal,’ and I believe that after all the vaccination drives are over, we will truly be back on the track on returning to pre-pandemic life and I might be able to attend offline classes as well. However, I still believe that things will never truly be the same. We shall continue to feel the effects of this pandemic for years to come, but the ones who are, and will continue to be hit the hardest by the current circumstances are the already vulnerable of society: those dependent on the informal sector, women, people with disabilities and other minority communities.

The COVID-19 pandemic has brought about another pandemic to plague us, one sociological in nature: the ‘pandemic of inequality.’ It is no secret that the pandemic led to losses of enormous magnitude all around the world, triggering a recession almost equal in severity to that of the one post the Second World War. Society has been hit so badly that all the pre-existing inequalities have been exacerbated to astronomical levels. Years of developmental change has been undone in the matter of months. Income inequality is on the rise.

According to a report by Oxfam, titled ‘The Inequality Virus,’ the 1,000 most rich people in the world regained the losses that were caused by the pandemic within a time period of just nine months. The ten richest men have seen their wealth rise by half a trillion. But the poor will continue to suffer for a decade more, if governments across the world do not take action.

According to the International Labour Organization (ILO), estimates show that 1.6 billion informal sector workers, that is, half of the world’s workforce, were at risk of losing their jobs. In India alone, it was predicted by the ILO that since India has such a large number of workers dependent on the informal sector, approximately 400 million people could risk losing their jobs. According to the World Bank, COVID-19 could add 150 million extreme poor by 2021, with more than 80% of these new poor being in middle-income countries.

In India, there is a large number of internal migrant workers. Most migrants are informal-sector workers from rural areas of the country who come to the metropolitan cities in search of work. Because of the pandemic, a lot of these workers lost their job and had to return to their villages. Some even started the journey of thousands of kilometers on foot. Almost 200 workers died during the journey back to their homes. While I did not personally feel the brunt of this migrant crisis, I did know people who did. Close friends and family lost their jobs, cut without even a severance pay. Those who were skilled workers involved in the informal sector, had to resort to unskilled work to make ends meet.

Women have also suffered a lot in the pandemic. Comprising a major chunk of the healthcare workforce, they are especially vulnerable. They also face increased fear of domestic violence from partners due to quarantining at home, and their unpaid labor at home will increase.

Goal 10 of the Sustainable Development Goals (SDGs) of the United Nations, ‘Reduced Inequalities,’ aims at ending poverty by 2030 and reducing inequalities in economic, social, and political spheres of life. But due to the pandemic, and other factors like climate change and social conflict, the poverty rate could be as high as 7% in 2030 if steps are not taken. Countries across the world have skimped upon their commitment to the achievement of the SDGs, and this rising inequality will continue if adequate steps are not taken.

Nonetheless, despite all the havoc that has been wrecked upon the earth, there is a silver lining. Like António Guterres said, the pandemic has exposed the myth that, ‘we are all in the same boat.’ It has shown that the rich have either only profited or remained virtually untouched during these times, while the vulnerable sections of society have only sunk to newer levels of economic instability. It has shown how we need to demand accountability not only from our peers but also from our governments. It is not as if most of these inequalities were caused by the pandemic, but rather, it is the pandemic that has brought these issues to light. The pandemic gives us a start-over point to change the status quo—since the fragility of our world, the hidden structural inequalities, the inadequacies in our healthcare systems and the lack of protection provided to those who are disadvantaged have been revealed, we can start taking steps to combat these risks that went previously unnoticed.

What do you think? I eagerly hope for a reply soon, and I hope that you and your family stay safe. Take care!

Your friend,

Ishaany

21-FEB-2021, Delhi

Chère Ishaany,

Merci de ta dernière lettre, je suis très heureuse de la recevoir et je te réponds le plus vite possible!

J’espère que vous allez bien ainsi que votre famille. Après notre dernière discussion, j’espère que tes études se passent bien en ce moment, je sais très bien que les études de droit présentent plusieurs difficultés mais aussi beaucoup d’avantages. Vous avez de la chance de suivre ce parcours, et au cours de cette pandémie votre sécurité et votre santé sont plus importante que les cours présentiel!

Le monde fait aujourd’hui face à une pandémie historique dont les chiffres morbides évoluent chaque jour. Au 24 Février 2021 on enregistre plus de cent millions de personnes ont été contaminées avec plus de deux millions décès! Si cette maladie touche sans distinction toute les classes sociales nous ne sommes malheureusement pas tous égaux face au virus et à son impact.

La crise du Covid-19 vient ajouter un mécanisme supplémentaire et nouveau dans sa nature et son ampleur dans l’histoire des épidémies: les inégalités face au confinement. Des travaux antérieurs sur de précédentes pandémies comme la grippe espagnole ou la grippe H1N1, ou d’autres maladies infectieuses comme la tuberculose ou la rougeole, insistaient déjà sur l’importance de la prise en compte des différents facteurs d’inégalités sociales afin de mieux maîtriser l’impact différentiel des prochaines pandémies.

Les premières personnes touchées par le COVID-19 sont les populations les plus fragiles, habitant en zone périurbaine et sans possibilité de télétravail. C’est ce que révèle une récente étude de la Direction de la recherche, des études, de l’évaluation et des statistiques sur les inégalités sociales face à l’épidémie.

La pandémie de COVID-19 s’est abattue sur un monde très mal préparé pour y faire face, car les pays s’étaient montrés jusqu’alors incapables de déployer des politiques de lutte contre les inégalités. Parmi les pays évalués au regard de l’indice ERI 2020 (Engagement à Réduire les Inégalités), un sur six seulement consacrait un budget suffisant à la santé, seulement un tiers des travailleurs et travailleuses dans le monde bénéficiaient d’une protection sociale appropriée et au moins un tiers d’entre eux dans plus de 100 pays ne disposaient d’aucune protection du travail comme les congés maladie. De nombreuses personnes se retrouvent ainsi exposées à la mort et au dénuement, et les inégalités augmentent de manière considérable. Certains États, comme la Corée du Sud, montrent la voie en associant bataille contre la COVID-19 et lutte contre les inégalités.

Au Maroc, le chômage devrait logiquement grimper. Il devrait dépasser 13% d’ici la fin de l’année selon le département de l’Economie et des finances. L’économie marocaine a perdu près de 600.000 emplois durant le deuxième trimestre de l’année 2020. Ainsi que Le nombre de faillites d’entreprises devrait se situer aux alentours de 9 770 en 2020 – soit une hausse de 16% par rapport à l’année précédente – mais la situation n’atteindra l’apogée de sa gravité qu’au premier trimestre de 2021, avec une hausse de 25% des défaillances d’entreprises, selon une étude d’impact menée par Inforisk et la Banque Mondiale.

La pandémie de coronavirus pourrait aggraver les inégalités dans la quasi-totalité des pays de la planète simultanément, une première depuis que ce type de données est consigné. Le virus a mis au jour et amplifié les inégalités de richesse, les inégalités de genre et les inégalités raciales existantes, tout en s’en nourrissant. Plus de deux millions de personnes ont perdu la vie, et des centaines de millions de personnes basculent dans la pauvreté alors que bon nombre des entreprises et des particuliers les plus riches prospèrent. Les milliardaires ont retrouvé le niveau de richesse qui était le leur avant la pandémie en seulement neuf mois, alors qu’il faudra plus de dix ans aux personnes les plus pauvres pour se relever des impacts économiques du coronavirus. La crise a mis au jour notre fragilité collective, ainsi que l’incapacité de notre économie profondément inégale à œuvrer dans l’intérêt de toutes et tous. Elle nous a également démontré l’importance cruciale de l’intervention des gouvernements dans la protection de notre santé et de nos moyens de subsistance. Des politiques transformatrices qui semblaient inenvisageables avant la crise se sont soudain révélées possibles. Le retour au monde d’avant n’est pas une option. Au lieu de cela, les citoyen-ne-s et les gouvernements doivent se mobiliser autour de l’urgence de créer un monde plus égalitaire et plus durable.

Qu’est-ce que vous en pensez ? Prenez soin de vous et de vos proches.

Ta chère amie,

Fatima Zahra

25-FEB-2021 – Oujda

Dear Fatima,

I was so glad to receive your letter! It is the first time I have engaged in a pen-pal system so it was exciting to read your thoughts. 

I was saddened to see that Morocco is suffering too. It is the lower income and middle-income countries that have been hardest hit by the pandemic and who will find it harder to recuperate. Developing countries did not have the means for adequate medical care and education of their citizens before COVID-19 and now this problem has been exacerbated. Due to rising rates of unemployment in both India and Morocco, many people cannot afford either medical care or education; the two things that are vital in getting through the pandemic. There are not enough hospital beds or medical care professionals in these countries, nor does everyone have the access to the internet for pursuing education. The governments must take measures to generate employment as well as make their inefficient healthcare and social welfare systems more robust, and these measures cannot be short term. They must do a complete overhaul of the system, and though it seems hard, I do not think it is impossible. 

I completely agree with your thoughts about how we cannot return to the pre-pandemic world; the pandemic has provided us with an opportunity to change our world and the structural fallacies in it. I believe that we as human beings should give a hand to those in need. The countries with more than adequate resources for themselves as well as international organizations should extend financial aid to those who cannot. Countries themselves should aim to tackle the problems of inadequate medical care and effect of the pandemic on the economically disadvantaged. 

The cure for inequality lies not just in financial aid, but in leveling the playing field and ensuring that everyone has access to their basic needs. There must be more investments in the education sector to increase access. The digital divide, another form of inequality must be reduced by increasing digital literacy, which will in turn result in increased sharing of data, information, and opportunities. Finally, there must be a focus on achieving proper social protection of workers which promotes social mobility and not just mere protection of their existing jobs, with governments formulating and implementing labor laws for the same.

What do you think? I look forward to your reply. Take care!

Your friend, 

Ishaany

2-MARCH-2021, Delhi

Chère Ishaany

Ça me fait plaisir de m’engager avec vous dans ce projet de Pen-pal, et de recevoir votre lettre!

Je suis très émue de ce que j’ai lu dans ta lettre et aussi dans les médias, ce qu’on est en train de vivre c’est une tragédie.

La pandémie a déformé les notions d’identité nationale, de vérité et de temps, mais elle a aussi introduit un sentiment partagé de vulnérabilité. Les gens sont isolés les uns des autres derrière leurs masques, dans leurs chambres, dans leurs logements surpeuplés ou vides, dans la section “Reprendre la lecture” de leurs comptes Netflix, dans leurs lits d’hôpital et dans leurs fenêtres de chat vidéo. Le monde entier semble être isolé ensemble, coupé des conceptions pré-Covid quant à quoi la vie devrait ressembler.

À travers le monde, ceux qui espéraient que 2021 permettrait de tourner la page sur une année d’horreur prennent conscience que le plus dur est peut-être encore à venir. La nouvelle année est déjà une tragédie, on se réjouissait de dire adieu à 2020. On fondait beaucoup d’espoir sur l’idée que la nouvelle année apporterait des vaccins et le retour d’un semblant de normalité. Mais le coronavirus ne respecte aucun calendrier: il a continué de se propager, de tuer et de semer le deuil.

Comme vous avez dit dans votre dernière lettre, que beaucoup de gens n’ont pas pu affronter les deux choses les plus importantes  les soins médicaux et l’éducation. Moins de la moitié de la population a accès à Internet dans 71 pays à travers le monde. Malgré ces inégalités d’accès, 73 % des gouvernements des 127 pays pour lesquels nous disposons de données utilisent des plateformes en ligne pour assurer l’enseignement pendant la fermeture des écoles. Et aussi dans le secteur de santé un manque de moyens et de matériels, fermetures excessives de lits, surmenage et faible rémunération des soignants, en particulier les infirmier-e-s et aides-soignants, tous dénonçaient une austérité frappant les hôpitaux au détriment de la qualité des soins et de la sécurité des patients. 

Aujourd’hui plus que jamais, l’espoir repose sur des campagnes de vaccination qui ont déjà connu des ratés et des lenteurs à travers le monde.

Et pour terminer je vous dis mon souhait le plus cher, c’est qu’on puisse enfin retirer nos masques et mener une vie normale.

Prends soin de toi et de votre famille!

Votre amie,

Fatima Zahra

5-MARCH-2021 – Oujda