Education: The prerequisite and driving force to achieve the Sustainable Development Goals.

Correspondence between Aiushi Singh (student at Xavier Institute of Social Service – Ranchi) and Jules-Alphonse Sivahera Varondi (étudiant à l’ Université Catholique de Bukavu)

Dear friend Jules-Alphonse

I hope you are healthy and doing great.

In this correspondence, I would like to share my views and strong belief on education being a prerequisite and the most important goal in achievement of other SDGs. Starting with a brief introduction to the SDGs, I have discussed the importance of education and the role of SDG 4 in the achievement of other SDGs. I have discussed the social, economic, political and environmental impacts of education. I have also tried to put forward the obstacles in the achievement of SDG4 and the necessary interventions that the government /authorities of a nation should consider to overcome them.

The Sustainable Development Goals, adopted as part of the resolution ‘Transforming our world: The 2030 Agenda for Sustainable Development’ are a set of 17 ambitious and far sighted goals with 169 targets. Being a multinational agenda, it involves the international community and their cooperation through active participation, with a special focus on partnership. The Goals are devoted towards providing better living conditions for people globally, by taking care of our planet through responsible practices that could sustain the resources and life on Earth. They are focused on solving social, environmental, political and economic challenges, and create an equitable and sustainable world for our present and future generations.

Out of the 17 SDGs, the fourth SDG is Quality Education, which discusses the need to ensure inclusive and equitable quality education to all without any discrimination. The Goal has ten targets containing different aspects of education. There are seven targets which are expected outcomes like achieving universal primary and secondary education, early childhood development, access to vocational training and higher education along with gender equality (SDG 5) and three targets which are means of achieving these outcomes: creating suitable environment for learning, increasing scholarships globally and ensure even distribution of qualified teachers.

Education is a dynamic process that helps individuals to live a better life. The purpose of education is to develop rational, ethical and moral thinking among individuals that helps them to understand the situations and world around them, and make informed decisions. Education from the right age (6-14 years, RTE Act 2009) helps to create sensible and sensitive citizens of a nation. It helps to create citizens responsible for their behaviour. Education helps an individual to develop a perspective in life and live with a vision. And thus, leads to welfare of the society, nation and the world as a whole.  This can be proved by comparing the literacy rates of the economically developed and less developed nations. According to the data by UNESCO Institute for Statistics, more economically developed countries (MEDC) had a literacy rate of 99.2% (2013), compared to South & West Asia which was 70% (2015) and Sub-Saharan Africa at 64% (2015).

Education: The prerequisite and driving force to achieve the SDGs stands true and relevant. In my opinion, the achievement of quality education is of crucial importance. All the goals are interconnected and interdependent on one another with education forming the basis of all. The achievement of SDGs requires involvement and participation of every individual around the globe, as every small action will make a difference. Individual actions have to be made informed and responsible, and this information can only be disseminated through education. With the urgent need of addressing social, economic and political issues through achievement of the SDGs, education is important for individuals of every age. Next to primary, secondary and tertiary education which focuses on growing children and youth, special focus should be on adult education. Children learn from their surroundings, so the attitude and behaviour of adults’ actions influence the children and youth. 

The table below depicts the social, economic, political and environmental impacts that can be achieved by the achievement of the following SDGs. SDG 4 is the most powerful agenda that can lead to achievement of the following SDGs and thus, creating positive social, economic, political and environmental impacts.

Social Impact Economic Impact Political Impact Environmental Impact
SDG 10
SDG 11
SDG 17  
SDG 12
SDG 17
SDG 11
SDG 16
SDG 17    
SDG 12
SDG 13
SDG 14
SDG 15
SDG 17

Education will create self-reliant individuals; impart learning and skills that can open wide opportunities for livelihood and employment. It will not only create employable individuals but may also lead to employment generation and small businesses. Opportunity for employment will help people to avail basic necessities and improve their living conditions, thus bring them above the poverty line and reduce hunger as referred to in the table above (social SDG 2 and economic impact SDG 1, SDG 8). Furthermore, education will reduce economic inequality by sensitizing and modernizing the thoughts and beliefs of the society. This way, education helps in realizing the potential of both men, women & physically disabled, thus, reduce inequalities (social impact SDG 5, SDG 10 and economic impact SDG 8).

The education policy of a nation determines its future, because it is how a country decides to nurture the most valuable assets and create human capital. Investment in creating the educational infrastructure will foster knowledge and research. Research brings out hidden facts and finds solutions to the existing problems. The burning problems of global warming, climate change, pollution, waste management, disease control, affordable, renewable and clean fuel etc. need innovative solutions, which can definitely come from motivated and young minds. It will promote social and environment friendly industrial and economic growth (environmental impact SDGs 6, 7, 12, 13, 14, 15 &17). Education will create well informed individuals, aware of their rights and duties (political impact SDG 16). Informed individuals will be responsible in their consumption, use of products, and their disposal and inspire others (social impact SDG 11 and environmental impact SDG 12).

With the increasing concern about the environmental problems, non-judicious use, degradation of natural resources, and climate change, the need arises to bring change in the attitude and habits of people.  This will ultimately lead to improvement, protection and conservation of life on land and in water.

The goal may face several obstacles in its achievement, especially in developing countries. Unadapted infrastructure for individuals with physical or mental disabilities, poverty, stigmatization and discrimination in the society may hinder enrollment and discourage students from pursuing higher education. For example, due to poverty, the poor family is forced to make their children work to earn bread for the family, and thus keeping the children devoid of education. These factors if taken care could encourage students to study and live a better life.

Such problems need policy intervention from the part of the government. Policies which are sensitive, inclusive and promotive of universalization of education in the nation. They should be framed in a way that makes education (at all levels) accessible, convenient and encouraging. The role of government should be active and vigilant in using education as a tool for long term growth and prosperity. Nations should focus on a bottom up approach i. e. developing a pedagogy that is suitable and relevant to their geography and culture along with modern mode (including technology) of delivery. For this, grassroot level policy implementation, with rigorous monitoring and evaluation is necessary. Regional languages (mother tongue) should be promoted as a medium of exchange at least up to primary level. This will help to conserve the indigenous knowledge about our surrounding, reduce hesitation among people in speaking their languages, and wider inclusion. It will lead to sharing of new ideas about conserving natural resources and will lead to an inclusive development, driven by sustainable ideas. For example, the tribals in India have a great knowledge about the forests, forest products, and the medicinal properties of the plants, which can only be harnessed, if we can understand their language. Building collaborations with grass root and civil society organizations will help in successful achievement of the same.

I hope you find my views interesting and fruitful. Eagerly waiting to know your views on the same.

Your friend,

Aiushi Singh
22-FEB-2021, Ranchi

Chère amie Aiushi Singh, je te salue.

C’est avec plaisir que je t’adresse cette missive. J’espère qu’elle te trouvera en bonne santé. Pour ma part je suis en pleine forme.

J’ai lu attentivement la correspondance que tu m’as adressée concernant le sujet ci-haut mentionné et je dois avouer que je partage ton point de vue sur plusieurs points. Surtout quand tu dis que l’objectif 4 des ODD (l’éducation de qualité) est le plus important de tous, à tel enseigne que sa seule réalisation effective et efficiente contribuera grandement à la réalisation de tous les 17 ODD.

J’apprécie le fait que tu considères que le changement des habitudes et de l’attitude des êtres humains par l’éducation est nécessaire pour mener à terme l’amélioration, la protection et la conservation de la vie sur terre face aux problèmes environnementaux et climatiques auxquelles la planète fait face. Michel Eyquem de Montaigne, philosophe du XVIe siècle, dit jadis « Mieux vaut une tête bien faite qu’une tête bien pleine ».  Ce point de vue insiste sur l’aspect qualitatif de l’éducation, laquelle éducation devrait contribuer à former des esprits capables de répondre aux problèmes posés au niveau local, national, régional et mondial. Sinon, à quoi servirait-il d’éduquer des populations si la formation qu’elles reçoivent ne leur est d’aucune utilité ? à rien bien évidemment.

Partant de la relation qualité-utilité de l’éducation, je suis d’accord avec ton point de vue en ce qui concerne la politique éducative d’une nation. En effet, la politique éducative détermine effectivement l’avenir d’une nation comme tu l’as souligné. Un savant chinois a jadis dit: « Pour détruire un pays ennemi, il suffit de détruire son système d’éducation». L’inverse est tout aussi plausible. Il avait compris l’importance des politiques éducatives des millénaires avant nous aujourd’hui.

Avant de faire face aux problèmes mondiaux, les Etats font face à des problèmes nationaux et locaux qui leurs sont propres. De même, les Etats n’abordent pas les problèmes auxquels le monde entier fait face de la même manière. Face à ces problèmes de toutes sortes auxquels les ODD souhaitent remédier : pauvreté, famine, pandémie & épidémie, analphabétisme, discrimination, insalubrité, écologie, chômage, enclavement des milieux reculés et des zones rurales, inégalités, modernisation, industrie de consommation, réchauffement climatique, pollution, déforestation, injustice, division, etc. ; L’éducation, l’instruction et la recherche scientifique, sous l’impulsion des politiques des Etats, constituent le meilleur moyen de les résoudre.

Loin de moi l’idée de limiter l’utilité de l’éducation à la résolution des problèmes de l’humanité. En effet, en plus de ce précédent point de vue, l’éducation est le principal vecteur du progrès, de l’innovation et de l’évolution de la science. Je soutiens totalement ton idée selon laquelle l’investissement dans la création des infrastructures éducatives favorisera l’acquisition de connaissances et la recherche. Nous sommes dans un monde en perpétuel évolution, il n’est pas étonnant de voir que les Etats les plus développés d’un point de vue technologique soient les plus avancés en ce qui concerne la recherche scientifique. Je te partage un rapport effectué par l’institut national des sciences et des politiques technologiques du Japon (NISTEP) publié le 10 octobre 2020. Ce rapport est basé sur le nombre d’articles scientifiques publiés par un Etat. De même que ce nombre est un indicateur des performances des Etats en matière de recherches et de développement, de même il s’agit d’un indice de la qualité de l’éducation dans un Etat. En tête de classement se trouvent la Chine, les Etats-Unis, l’Allemagne, le Japon et la Grande Bretagne. Tu seras surement contente de retrouver ton pays en sixième place.

Une étude faite par le professeur Kamala Kaghoma, dans la région de Kagera en Tanzanie entre 1991 et 2004, a démontré une corrélation entre l’investissement dans le capital humain et le bien-être des populations. Il a fait remarquer que dans les Etats en voie de développement, investir dans le capital humain par une éducation de qualité contribue fortement à améliorer les conditions de vie des populations et à accroitre leur bien-être. Cette étude confirme la théorie que tu as évoqué, théorie selon laquelle l’éducation crée des individus autonomes en leur transmettant des aptitudes et des compétences qui les ouvre au monde.

Dans un monde en perpétuel évolution, multiculturel, pluriethnique et multinational, il est nécessaire que l’éducation de qualité soit standardisée et adaptée à la réalisation des ODD pour que ceux-ci soient effectivement atteints. Elle doit être standardisée de manière à faire en sorte que tous les élèves acquièrent les connaissances et compétences nécessaires pour promouvoir le développement durable tel que voulu par l’objectif 4.7 de l’ODD4. Aussi, la science étant la même, il serait judicieux qu’à la fin de ses études, un Congolais soit doté des mêmes capacités qu’un Indien ou qu’un Suédois par exemple, de manière à promouvoir le caractère universel de l’éducation.

En 2018, l’ONU rapportait que plus de la moitié des enfants et adolescents que compte la planète n’avaient pas le niveau minimal en lecture et en mathématiques ! Ce chiffre est assez effrayant, étant donné que si la courbe ne s’inverse pas, après 2030, la moitié de la population mondiale risque d’être constituée d’analphabètes. De ce fait, comment entrevoir la réalisation et la pérennisation des ODD si la moitié des acteurs et des bénéficiaires de ces objectifs ne les comprend pas ? (Nous sommes bien d’accord que pour comprendre et mettre en pratique les ODD il faut un minimum d’éducation). Ceci est un obstacle non négligeable. D’où, les Etats devraient mettre en place des mécanismes garantissant l’accès de tous à l’instruction, en garantissant la gratuité de l’enseignement de base de qualité tel que recommandé par la CDE, en adoptant des mesures de formation continue à tous les niveaux, en prônant l’alphabétisation des populations n’ayant pas eu accès à l’instruction tel que recommandé par le pacte relatif aux droits économiques, sociaux et culturels.

Je suis très heureux de t’avoir lu, ta lettre m’a inspiré beaucoup d’autres idées qui ne sont pas toutes contenues dans cette missive. Tu m’as montré un autre point de vue, plus global, de la vision et de la conception des ODD.

J’espère pouvoir te lire très bientôt.

Prends soin de toi.

Ton ami du Congo

24-FEV-2021, Bukavu

Dear friend Jules-Alphonse, hello!

I trust that you are healthy and doing great.

Firstly, I would like to thank you for your insightful reply on my last correspondence. I am really happy and impressed that you too have a firm belief in the importance of education for development and achievement of the SDGs.

As mentioned by you, the importance of quality of education being delivered is crucial. I strongly consider that merely increasing the number of students enrolled in primary and secondary levels isn’t enough, until that education helps them to inbuilt capabilities to avail better opportunities, and live a better life. The report from the United Nations Educational, Scientific and Cultural Organization (UNESCO) released in 2017 highlights the issue of a “learning crisis” that could hinder progress globally. According to the report, around 617 million children and youth globally are not receiving proficiency in reading and mathematics that is six out of ten children worldwide.

The point highlighted by you regarding the ‘quality – utility relationship’ of education will determine the solutions to our everyday problems at various levels and different sectors.

According to UNICEF DATA, the literacy rate among the youth in the world has increased from 83% to 91 % between 1985 and 2018, but women lag behind. Young women comprise 59% of the illiterate youth population, mainly due to gender discrimination in different regions of the world. Here also, it’s the orthodox mindset of the society (that considers girl child a burden due to dowry and suitable for household chores), and adult education can play an important role in bringing attitude and behavioural changes.

As rightly mentioned by you, the most technologically advanced states are the most developed, which emphasizes the importance of research. The education system of a nation should provide a suitable environment for research, provide room for innovation and invest in providing resources. A nation should promote ideas and solutions, which involve the local resources and indigenous knowledge. It will make nations self-dependent and self-sufficient, and also lead to sustainable solutions.

In my opinion, sustainability involves more of looking back for solutions and good practices. With the new interventions and practices towards a suitable world, one should also, look back to the past for solutions and goods practices. Harnessing and gathering the knowledge from older generations can definitely make our day to day life simpler and our lifestyle more sustainable. For example, keeping drinking water in earthen pots (a common, age old practice in India) during summer will reduce the need for ice or refrigerators. Water can be kept cool without electricity and this saves energy, avoids e-waste and reduces our carbon footprint. Therefore, the inclusive approach of education which leads to sharing of the knowledge of the older generations can be fruitful.

In India, the regional disparities in the literacy rate and the quality of education are of great concern. But with the New Education Policy 2020, I think it would lead to an improved quality of education and skilled development among the students from a young age.

By ensuring inclusive and quality education, SDG 4 will help to spread sustainable practices through the spread and sharing of knowledge and will foster the achievement of other SDGs successfully.

I hope that I have been able to express and justify my belief. Looking forward to knowing your views on the same.

Your friend,

Aiushi Singh

Chère Aiushi,

Merci une fois de plus pour ta réponse. Oui, je vais très bien et je suis ravi d’apprendre que tu vas également bien.

Je ne vais pas revenir sur tout ce qui a été dit précédemment à propos des défis de l’éducation dans le monde, et à propos de toutes les statistiques de l’UNICEF et de l’UNESCO que tu as brillamment relevées dans ta lettre. Je retiens plutôt l’une de tes phrases qui m’a beaucoup plu.

Tu as souligné que pour avoir des solutions durables afin d’atteindre les ODD, il nous fallait regarder en arrière, faire une rétrospective sur nos us et coutumes antérieures qui sont plus respectueuses de l’environnement. Je suis d’accord avec toi.

L’exemple de conservation d’eau dans des pots de terre est excellent pour une gestion plus orthodoxe des ressources. Cette pratique permettrait de conserver de l’énergie comme tu l’as si bien expliqué et de limiter l’utilisation du plastique, très toxique pour l’environnement.

Comme tu l’as dit : « Une nation doit promouvoir des idées et des solutions qui impliquent les ressources locales et les connaissances autochtones ». Tous les pays en voie de développement devraient suivre cet exemple.

L’idéal pour moi serait que les Etats comme la RDC adoptent des solutions éducatives cohérentes et adaptées à leurs contextes pour ensuite les aligner sur les ODD.

En RDC :

  • Pour éradiquer le pauvreté (ODD1), il faudra former des personnes utiles à elles-mêmes et à la communauté.
  • Pour oublier la faim (ODD2), il faudra former des agriculteurs qui vont cultiver les 80 millions d’hectares de terres arables par des méthodes adaptées à son relief et à son climat.
  • Pour que les congolais restent en bonne santé (ODD3), il faut former des médecins et des tradipraticiens (qui sont plus sollicités en milieux ruraux).
  • Pour que les congolais comprennent que les êtres humains sont tous égaux (ODD5), il faut le leur apprendre depuis le banc de l’école.
  • Pour que les cours d’eau soient assainis (ODD6 et ODD14), que la nature soit conservée (ODD15), pour lutter contre le réchauffement climatique (ODD13), il faut former des ingénieurs en eau et forets et vulgariser l’écologie.
  • Pour que les congolais accèdent à l’électricité (ODD7), il faut former des électriciens qui vont construire des barrages hydroélectriques, des stations d’éoliennes et des stations solaires.
  • Pour éradiquer le chômage (ODD8), industrialiser le pays et construire des infrastructures (ODD9), il faut apprendre aux jeunes à entreprendre, à construire avec des matériaux locaux.
  • Pour restaurer la paix dans notre région longtemps meurtrie par des guerres et des conflits armées (ODD16), il faut inculquer aux congolais une culture de paix et les former en médiation et gestion des conflits.

Pour finir, j’ai été très heureux d’échanger avec toi et par la même occasion d’avoir fait connaissance. J’espère que nous allons continuer à discuter en dehors de ce cadre. Cette correspondance était très enrichissante et très intéressante je l’avoue.

Prends soin de toi chère amie.

Ton ami de RDC

5-MARS-2021, Bukavu